El Tour de Francia fue la primera competición de ciclismo por etapas en la historia, en 1903. Si bien antes se habían realizado competiciones de ciclistas de largas distancias, ninguna había sido por etapas. Una idea de Géo Lefèvre, periodista que propuso al director del periódico deportivo l’Auto, Henri Desgrange, crear una competición ciclista para promocionar el diario, fue la que generó en la competencia de ciclismo más importante del planeta; así es, el Tour de Francia empezó como una estrategia de mercadeo para un periódico.

El 19 de julio de 1903 desde Montgeron partieron 60 ciclistas dispuestos a recorrer 6 etapas con un total de 2.428 km. Maurice Garin, francés, fue el vencedor del primer Tour de Francia de la historia. Después de este triunfo y por las siguientes ediciones, el Tour de Francia estuvo rodeado de una serie de escándalos, como por ejemplo, el uso no autorizado de la vía férrea. En 1905 se dio la primera etapa en montañas y luego en 1911 se incluyó el ascenso a los Alpes. Después de esto el Tour y la vida profesional de muchos ciclistas de Europa se ve interrumpida por la primera guerra mundial en 1914, el evento entró en pausa a la competición por 4 años.

Para 1925 ya eran 18 etapas y en 1931 se incrementó a 24 con un total de 5.500 kilómetros que incluían recorridos en países vecinos: Alemania, España e Italia, luego se incluirían más países como Suiza, Bélgica, Luxemburgo, Mónaco, Andorra, Países Bajos, Gran Bretaña e Irlanda. Poco a poco se incluyeron distinciones, por ejemplo en 1933 se introdujo la distinción al mejor escalador y bonificaciones a los ciclistas que alcanzasen en primer lugar los puertos. Con el año 1957 llegan los reportajes televisivos en directo y luego las transmisiones de fragmentos de las etapas en 1958, cuando gana Jacques Anquetil quien después marcará la historia del ciclismo convirtiéndose en el primer ciclista en ganar cinco veces el Tour de Francia, cuatro de ellas consecutivamente.

En 1969 se deja de lado la organización de los equipos por países y se adoptan los equipos por patrocinadores, este mismo año entra a la escena el belga Eddy Merckx quién debuta exitosamente consiguiendo la victoria este año y en 1970, 1971, 1972 y en 1974 alcanzando a Jacques Anquetil y apoderándose del apodo El Canibal. En la década de los 80s se incrementa el nivel competitivo, década marcada también por Greg Lemond, primer ciclista no europeo vencedor del Tour de Francia que luego repetiría victoria en 1989 y 1990, por las victorias de Stephen Roche en 1987 y de Pedro Delgado en 1988. Como evento importante también en la década de los 80s se resalta la puesta en escena de los colombianos como mejores escaladores del mundo, particularmente Luis Herrera y Fabio Enrique Parra.

El primer ciclista en lograr cinco victorias consecutivas llega en 1995 ganando desde 1991, Miguel Indurain quien opaca los recuerdos de Richard Vurenquee, Tony Rominger, entre otros pero luego en 1996 llega Bjarne Riis para acabar la racha de triunfos de Indurain. Años más tarde se dió a conocer que este desbanco había sido en vano puesto que Riis confesó haberse dopato en esa temporada de su carrera; aún así no fueron retirados sus títulos del tour.

Los casos de doping continuaron en 1998 cuando sale a la luz el caso Festina, una red de dopajes en el equipo Festina que implicaban como líderes al doctor, al masajista y al director del equipo y como infractores a ciclistas de gran importancia como Richard Virenque.

Después de todo el escándalo y la racha de mala fama de los ciclistas, desde 1999 y hasta 2005 llega Lance Armstrong ganando siete veces consecutivas el evento con los equipos USPostal y Discovery Channel. Luego en 2007 resurge el escándalo por dopaje que dejó por fuera de la competencia a Alexandre Vinokourov y a su equipo, el Astana. En este mismo año se posicionó como ganador el español Alberto Contador y al siguiente año fue el turno para Carlos Sastre que cerró el buen tiempo de España con 3 victorias consecutivas teniendo por tercera la de Alberto Contador en el Tour 2009. En 2010 con solo 39 segundos de ventaja, Andy Schleck se impone como ganador, luego superado por Cadel Evans en El Tour de Francia de 2011.

Maillots

Maillot amarillo
El maillot amarillo es la prenda portada por el en ese momento líder del Tour de Francia. Esto permite que sea identificado en las etapas en las que lo porta como ganador.
El líder del tour es el que hasta ese momento ha tenido el tiempo acumulativo más bajo en las etapas, habiendo sumado y restado cualquier bonificación o penalización de tiempo. Es por lo tanto posible, aunque improbable, que el ganador final consiga el primer puesto sólo sobre la última etapa, sin haber portado el maillot amarillo hasta que se lo conceden en el podio final. De hecho, esto ha pasado en dos Tours: las ediciones de 1947 (Jean Robic) y 1968 (Jan Janssen). Greg LeMond casi duplicó ésta hazaña en el último Tour que ganó en 1990, en el que portó el maillot amarillo durante todo el Tour hasta el penúltimo día, recuperándolo de nuevo el último.

Maillot blanco
El Maillot blanco es el jersey que se le da al joven mejor clasificado del Tour de Francia. El ganador de este jersey debe ser menor de 26 años el 1 de enero del año del Tour en cuestión, es decir, limitada para corredores con 25 años como máximo. El portador del jersey se determina mirando la clasificación del maillot amarillo, y eliminando los ciclistas que hayan nacido después de la fecha límite.

Maillot de mejor escalador
Este jersey es el ofrecido al montañista que lidera la clasificación de la montaña. Al ganador se le conoce como el “rey de la montaña”.

Maillot verde
El maillot verde es el jersey que se le adjudica al ganador de la clasificación por puntos. Fue introducido en el año 1953 para complementar el maillot amarillo, adjudicado al ganador por tiempo. Además de en el Tour de Francia, este jersey verde se le adjudica a ganadores de puntos en otras vueltas ciclistas.